martes, 2 de junio de 2009

Mamíferos que vivían en el Ártico hace 53 millones de años

Mamíferos de hace 53 millones de años pasaban seis meses en la oscuridad del Círculo Ártico, pero con un clima mucho más benigno que el actual de esa zona. Incluso con bosques pantanosos y exuberantes.

Investigadores de la Universidad de Colorado, Estados Unidos, han descubierto los restos fósiles de los ancestros de los tapires y antiguos “primos” de los rinocerontes actuales.

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El lugar del hallazgo es lo que hoy en día es la isla Ellesmere, cerca de Groenlandia. Según parece en esos tiempos el clima de la Tierra era muy cálido por lo cual muchos mamíferos emigraron hacia el norte en busca del fresco.

En el estudio se hizo un análisis de los isótopos de carbono y oxígeno extraídos de dientes fósiles de tres variedades de mamíferos descubiertos en Ellesmere: un Coryphodon, similar a un hipopótamo; y un brontothere, más pequeño que un tapir de hoy en día pero su ancestro.

Los dientes son duros, y es más factible que duren a condiciones extremas como las que se han vivido en el Ártico durante millones de años. Los glaciares pueden destruir todos los fósiles con su fuerza, y el frío extremo también. Y de los dientes se puede sacar mucha información sobre lo que fue la vida de sus dueños, gracias al análisis de los isótopos. Que permiten saber qué comían, y por ende en qué medioambiente se movían.

Así también pueden darse cuenta de que no migraban, ya que en el esmalte de los dientes se ve de forma progresiva lo que iban comiendo, por lo que si siempre comían lo mismo, es que no migraban.

El análisis de los isótopos de oxígeno en el esmalte les dice a los investigadores si había mucha agua en superficie y también mucho sobre la temperatura ambiente.

Los resultados del estudio indican que en Ellesmere hace 53 millones de años los veranos eran húmedos y cálidos, y los inviernos eran suaves, con temperaturas  de 0 a 20º C.

Un dato interesante que se desprende de este descubrimiento es que posiblemente muchos de los ancestros de los mamíferos actuales hayan evolucionado en el Polo y desde allí se hayan dispersado por Asia, Europa y Norte América.

Fuente: ScienceDaly

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